Como planejador urbano e amante das cidades, estou desesperado para estar otimista quanto ao futuro de minha amada cidade. Mas, como economista e estrategista, tenho que ir aonde os fatos levam. E para nossas cidades – e especificamente nossos distritos comerciais centrais – as notícias agora são potencialmente devastadoras.

Quando as pessoas dizem “as cidades voltam, sempre voltam” ou “as pandemias já aconteceram antes e veja, nossas cidades permaneceram”, elas ignoram uma verdade fundamental que distingue este momento de muitos outros.

Mas antes de chegarmos lá, vamos começar com o fato de que as cidades prosperam quando são dotadas de acesso a recursos, mercados e capital humano. A cidade de Nova York, com sua proeminente economia baseada na informação, oferece às empresas uma aglomeração incomparável de talento e conhecimento. É por isso que, mesmo apesar de nosso alto custo de vida e salários, a Amazon escolheu Nova York (antes de sair) para uma das duas sedes em vez de outros concorrentes.

Então, enquanto muitos teóricos urbanos estão dobrando para baixo sobre o futuro das cidades, eu simplesmente não consigo chegar lá – pelo menos não ainda. O que muitos deixam passar em seus argumentos de que “a densidade não se correlaciona com o vírus” (o que é verdade) é que não podemos escolher as lições da história. As cidades nem sempre crescem, e a contração e a perda de população são, na verdade, uma ameaça real com a qual devemos lutar.

Outros postulam que a pandemia é uma oportunidade para dimensionar a cidade com aluguéis mais baixos e custos de habitação mais baixos. Também é verdade, mas esse argumento simultaneamente perde o ponto de que o downsizing vai fazer o orçamento da cidade despencar e reduzir nossa capacidade de investir e manter serviços de alta qualidade. Mudanças dramáticas no tamanho das cidades e em suas trajetórias de crescimento realmente acontecem. Quando o fazem, é frequentemente atribuído a grandes eventos históricos, um dos quais, temo, estamos bem no meio de.

A tecnologia de transporte, em particular, é um agente histórico de mudança para muitas cidades. Considere o crescimento e a posterior decadência econômica de Western New York, que pode ser atribuído ao Canal Erie, mais tarde eclipsado pelas ferrovias (um caso clássico de destruição criativa, se é que alguma vez houve). Ou a transformação de Denver e Atlanta em grandes cidades a partir do acesso oferecido por aeroportos internacionais. Novas tecnologias e inovações em transporte, quando consideradas em conjunto, são os dois fatores que criam uma grande interrupção nos padrões de crescimento urbano. E Nova York, queiramos ou não, está em um momento em que enfrentamos a confluência de forças irresistíveis cujo impacto ainda é desconhecido.

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Por “forças”, quero dizer o crescimento rápido e imediato do trabalho remoto, exigido pela pandemia, mas auxiliado e estimulado pela tecnologia de videoconferência que tornou o deslocamento para o escritório ou mesmo uma viagem de negócios, bem, desnecessário. Simplificando, os avanços tecnológicos significam que o conhecimento viaja, mas as pessoas não precisam. Esta mudança tecnológica singular tem o potencial de interromper o sistema sobre o qual se baseia o crescimento econômico de Nova York.

Você pode dizer que essa tecnologia já existe há anos, então qual é a diferença agora? As empresas que de outra forma nunca teriam considerado abandonar o espaço de escritórios do distrito comercial central prevaleceram por meio de um caso de teste forçado. Além disso, muitas empresas se entusiasmaram inesperadamente com as ferramentas de compartilhamento remoto de conhecimento e descobriram que elas são, se não um substituto perfeito para o trabalho pessoal, um ótimo substituto. De empresas de primeira linha, como Morgan Stanley, a negócios da nova economia como o Twitter, muitos CEOs estão agora reconsiderando sua necessidade de um espaço de escritório premium, uma decisão que tem um lado financeiro tremendo ao transferir os custos de ocupação de seus livros para os de seus funcionários . Um motivador poderoso, com certeza.

O futuro permanece não escrito. É muito cedo para dizer se o teletrabalho continuará a ser uma opção viável para os funcionários administrativos que constituem a maior parte dos funcionários diurnos em nossos distritos comerciais centrais, mesmo que não seja uma opção para trabalhadores essenciais e aqueles na produção, fabricação e distribuição.

Apesar de tudo isso, é extremamente importante reconhecer que Nova York mantém uma vantagem competitiva, e é por isso que continuo otimista quanto ao nosso futuro. O tamanho e a escala da nossa cidade refletem mais de 300 anos de investimentos acumulados em infraestrutura e instituições que são francamente impossíveis de replicar em qualquer outro lugar.

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A pandemia não diminuiu nossa natureza humana e desejo de experimentar cultura, aprender e explorar. Uma olhada nos riscos que as pessoas correm para ir a festas ou bares locais desfaz o mito de que a natureza humana mudou de uma forma substantiva. Ainda ansiamos por conexões humanas. E os grandes museus e instituições culturais que alimentam nossa economia de visitantes – mesmo que sua existência operacional atual esteja em risco – encontrarão um público depois que isso acabar. A Broadway também vai voltar, alimentando a indústria de restaurantes dentro e ao redor da Times Square, que alimenta milhões de visitantes anuais.

Nossa infraestrutura de metrô e transporte regional é outra vantagem competitiva. Quando não tivermos mais medo da proximidade, ou conforme as pessoas ficarem mais confortáveis ​​com o novo uso de máscaras normais, esses ativos continuarão a apoiar nossa resiliência como cidade. Isso significa que devemos continuar a investir em infraestrutura vital – incluindo a infraestrutura para apoiar novas opções de transporte de micro-mobilidade – que nos manterá em boa posição enquanto nos recuperamos da pandemia.

Os formuladores de políticas urbanas não devem se desesperar. Este é o momento de fazer movimentos ousados, bem como investimentos que garantirão que Nova York continue a ser um destino de escolha. Essas decisões irão garantir que atrairemos e reteremos a próxima geração de pessoas jovens, ambiciosas e brilhantes que desejam começar suas carreiras e construir suas vidas nesta grande cidade – sem mencionar aqueles de todas as rendas para os quais Nova York já é o lar. Investimentos em vizinhanças e qualidade de vida para todos (sem falar no ótimo serviço de banda larga!), Bem como acessibilidade de moradia, serão necessários para garantir que Nova York mantenha sua vantagem competitiva.

Embora eu esteja preocupado, acredito que as políticas e os investimentos são importantes para determinar nossos resultados. Mas não salvamos esta cidade enterrando nossas cabeças na areia. Nós o salvamos entendendo as ameaças existenciais que enfrentamos e nos unindo para enfrentar esses desafios de frente – como os nova-iorquinos fazem tão bem.

Larisa Ortiz é planejadora urbana treinada pelo MIT, diretora-gerente de Pesquisa + Análise na Streetsense e comissária de planejamento urbano de Nova York.