Minha parceira Jane e eu ficamos cheios de expectativa quando nossos amigos da imobiliaria em piracicaba disseram que iriam fazer uma visita. Emily e Jackson eram originalmente amigos de Jane da faculdade, mas por meio de algumas noites animadas de jogos de tabuleiro e uma linda caminhada psicodélica por Muir Woods, passei a aceitá-los como meus. Quer fossem ou não mais amigos dela do que meus, ambos tínhamos os mesmos motivos para nossa ânsia de recebê-los, e a diferença relativa na proximidade da amizade explicava apenas a diferença na intensidade da ansiedade que sentíamos. (Jane estava muito mais ansiosa e nervosa do que eu.)

As razões de nossa ansiedade eram comuns. Deixamos a casa de minha família há um ano, não por testamento ou ação, mas na medida em que tínhamos o privilégio de habitá-la. Temos trabalhado lentamente, mas persistentemente, ao longo do ano passado para tornar a casa nossa em mais do que apenas um local de residência. Tínhamos substituído alguns dos móveis dos cômodos da frente, que davam para um jardim de flores através de grandes janelas de chumbo; nós aninhamos um punhado de galinhas poedeiras confortavelmente em um galinheiro no quintal; e fizemos inúmeras outras alterações, muitas vezes em desacordo um com o outro. Procurei transformar a casa em algo totalmente mais taciturno e medieval, que na época era o clima que eu imaginava que deveria viver (para o máximo de criatividade, mas essa é outra história), enquanto Jane procurava transformar a casa em um ambiente bem iluminado lugar de alegria e calma.

Pendurei crucifixos, coloquei uma estatueta lacrimosa da Virgem Maria no grande bebê preto e dei um lugar de honra a um busto de madeira escura de Beethoven que parecia particularmente robusto e pesado. Jane insistiu para que todas as cortinas fossem abertas e toda a luz pudesse entrar. E, semana após semana, ela enchia a casa com cerca de três dúzias de plantas de tamanhos variados e colocava nas paredes o que eu considerava abortos prematuros da arte moderna. E embora Jane e eu estivéssemos aberta e decididamente em guerra um com o outro sobre como a casa deveria ser, de alguma forma nosso conflito se materializou em um interior que não era nada estético e poderia até ser considerado encantador – em uma espécie de sorriso torto.

Tudo isso para dizer que estávamos ambos muito orgulhosos do que fizemos com a casa e queríamos muito mostrá-la para Emily e Jackson de São Francisco. Uma razão comum, de fato, superada em sua vaidade média pela outra razão de nossa ansiedade: considerávamos a vida em San Jose invejável e esperávamos que Emily e Jackson pensassem o mesmo.

Logo descobriríamos que Emily e Jackson, longe de compartilhar nossa avaliação, há muito haviam descartado a própria possibilidade de uma vida invejável na imobiliaria piracicaba, precisamente porque era em San Jose. Para eles, a ideia de que a vida de qualquer pessoa em San Jose pudesse ser invejável para alguém que mora em San Francisco era tão absurda quanto a ideia de um campo de concentração divertido – ninguém dentro de um campo de concentração está se divertindo, e se disserem o contrário, então que a pessoa está mentindo pela promessa de recompensa ou sob ameaça de penalidade, ou enlouqueceu.

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Emily e Jackson também tinham quase 30 anos e alugaram um clássico vitoriano de São Francisco em Haight Ashbury junto com o namorado de Emily, John (que não pôde vir naquele dia), e duas pessoas de quem não eram particularmente próximos . Esses amigos eram pessoas fundamentalmente decentes, sempre felizes em nos deixar ficar em sua casa depois de uma longa noite de jogos ou dança. Eles não nutriam preconceitos condenáveis ​​e não eram predispostos ao esnobismo, ou pior. No entanto, como muitos San Franciscanos, eles formaram opiniões rígidas de San Jose como um lugar impróprio para viver, embora dificilmente passassem algum tempo lá.

Eles chegaram em nossa casa no início da tarde. Fizemos um tour entusiasmado com eles e ficamos satisfeitos quando eles demonstraram apreço por algumas de nossas antiguidades. Emily era proficiente em piano, e era evidente que ela gostava que tivéssemos um, pelo menos porque ela conseguia se exibir um pouco. Não houve espuma de elogios e certamente ninguém ficou paralisado pelo prazer estético sobrenatural, mas tive a sensação de que eles tinham pelo menos uma pitada de admiração pela forma como tínhamos arrumado nossa casa.

Depois de uma conversa casual em casa, fomos almoçar. Todos concordaram que a comida vietnamita parecia boa, então nos levei de carro até Little Saigon. Tive o prazer de ter uma desculpa para levá-los a um dos melhores bairros da Bay Area. San Jose tem a maior comunidade vietnamita fora do Vietnã, um fato perfeitamente refletido por Little Saigon. É um enclave étnico movimentado que tem tudo que um imigrante vietnamita precisa para ter uma vida boa. Existem joalheiros vietnamitas, seguradoras, esteiras de lavanderia, mercearias e assim por diante; é tão autossuficiente que os imigrantes nem precisam aprender inglês, e muitos não. Está no mesmo nível da Chinatown de SF em seu apogeu.

Infelizmente, o toque de recolher autoimposto de Emily e Jackson, e simplesmente o desinteresse pelo que Little Saigon tinha a oferecer, me impediu de dar a eles uma experiência mais completa. Mas pelo menos eles gostaram da refeição.

Depois do almoço, eles queriam uma mudança de cenário, então sugeri o History Park, um lindo parque situado fora do centro da cidade e pontilhado de edifícios históricos trazidos para servir como museus. Em qualquer fim de semana, é um lugar tranquilo e contemplativo com muitas sombras e curiosidades, e fica ao lado do serenamente belo Jardim Japonês da Amizade (criado em homenagem à cidade irmã de San Jose, Okayama, Japão). Em suma, é um ótimo lugar para sair de uma refeição em uma tarde do meio do verão.

Todos concordaram em ir, que um passeio seria bom, então logo estávamos conversando no Parque Histórico. Mas não demorou muito para que nossos visitantes percebessem que a caminhada, o cenário – a viagem inteira na verdade – era outra coisa do que uma diversão deliciosa. Na verdade, eles estavam entediados e sempre esperaram ficar entediados. Esta mensagem foi transmitida de forma incisiva por Emily com uma única pergunta retórica: “Então, tipo, o que há para fazer em San Jose?” Jackson expressou sua concordância com uma risada aguda seguida por alguns tokens falsos de defesa em um tom de voz condescendente, como: “Tenho certeza de que há algo para fazer aqui.”

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Infelizmente, não encontrei a farpa habilmente proferida de Emily com uma resposta igualmente inteligente. Me atrapalhei com os pontos altos do marechal de San Jose, e como estava desanimado com o caráter mudo e morno do dia até agora, qualquer força retórica me deixou e todos os pontos que aduzi caíram completamente. Meu fracasso em defender eloquente e vigorosamente minha cidade natal foi perfeitamente congruente com o fracasso de um dia lindo de sol em meados de julho.

Estou escrevendo aqui, não para me redimir, mas para redimir a cidade que chamo de lar. Aqui está um osso para os San Franciscanos que torceram o nariz em San Jose: em grande parte, esta cidade é um subúrbio extenso e repleto de shoppings. Como tal, é uma cidade que desafia o fácil acesso. Não apresenta uma fantasmagoria de imagens e sons logo de cara, mas mantém a maioria de seus encantos escondidos sob uma pátina de expansão suburbana. Você tem que se tornar íntimo de San Jose, aprender seus cantos e recantos, para realmente apreciar estar lá.

Se você não mergulhar em San Jose, se você tratá-la como um destino turístico, você pode perder a loja Shuei-Do Manju, que oferece um delicioso wagashi feito à mão ou o delicioso bento de Gombei. Você pode perder a riqueza da história nipo-americana em uma das cidades japonesas mais antigas da América, ou a grande Igreja das Cinco Feridas em Little Portugal, mergulhada na história dos frequentemente ignorados imigrantes portugueses açorianos. Você pode perder caminhadas de classe mundial nas montanhas de Saratoga (sim, estou incluindo cidades vizinhas), delicatessens italianas históricas em Willow Glen ou cafés de jazz no SOFA. Você pode perder os bairros mexicanos coloridos com panaderias operadas por abuela e cantinas movimentadas com mariachi ao vivo.

Eu poderia escrever páginas listando lugares fantásticos em San Jose. Parte do que torna San Jose tão grande e tão velada para o visitante casual é que não é um destino, mas ainda uma grande cidade (10ª maior nos EUA, ~ 20% maior do que SF), o que significa que há muitos negócios despretensiosos e práticos que parecem tecidos da vida local. A maioria das pessoas realmente mora aqui. Eles não estão aqui apenas para trabalhar, ou recém-saídos da faculdade tentando viver uma vida agitada de cidade grande, ou turistas tirando fotos. San Jose é um lugar onde as pessoas criam raízes, e você pode sentir isso dirigindo por seus bairros: cada um expressa as muitas dimensões de uma vida cotidiana arraigada.

Com toda a probabilidade, o principal motivo de eu estar tão chateado com a visita de nossos amigos foi que sua falta de entusiasmo e desprezo sarcástico por lugares que eu reverenciava feriram minha vaidade – sim, a mesma vaidade que me entusiasmou em recebê-los em primeiro lugar . Mas meu caráter imperfeito não os torna certos. Com a cura do tempo e mais reflexão, ficou claro para mim que eles também sofriam de vaidade – uma vaidade que conectava ser legal a viver em SF, uma vaidade que fechou suas mentes para a possibilidade de que San Jose valesse seu tempo.

Não cometa o mesmo erro. Dê uma chance a San Jose, e então mais algumas chances. Descubra por si mesmo se é uma cidade que vale a pena conhecer.